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Google Earth VR – Survolez le monde entier en réalité virtuelle

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À l’approche des fêtes de fin d’année, Google a réservé une superbe surprise aux utilisateurs de HTC Vive. Développé en secret depuis 4 ans par l’équipe Google Geo, Google Earth VR vient d’être annoncé et lancé simultanément. Cette application permet tout simplement d’explorer le monde entier en réalité virtuelle. 

Selon Dominik Kaeser, engineering  lead du projet, Google Earth VR fut initié il y a quatre ans par la team Geo de Google. À l’époque, il s’agissait d’un « projet 20% ». La firme de Mountain View encourage en effet ses troupes à passer 20% de leur temps sur des projets secondaires ayant le potentiel d’aider l’entreprise à étendre son catalogue de produits. 

Google Earth VR : la plus grande bibliothèque de contenu VR créée par accident

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Tout commença lorsque Kaeser réalisa que les données accumulées par l’équipe Geo pour Google Earth durant près d’une décennie pouvaient éventuellement être combinées avec les technologies de la réalité virtuelle pour créer une expérience d’une ampleur inédite. Selon Mike Podwal, le manager du projet, Google a accidentellement créé la plus grande bibliothèque de contenu en VR.

Désormais, Google Earth VR est géré par une équipe entièrement dédiée au projet, en étroite collaboration avec l’équipe réalité virtuelle de Clay Bavor et l’équipe Geo. L’application a été lancée directement sans aucune annonce formulée au préalable.

Survolez la planète Terre en réalité virtuelle

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À travers cette application, l’utilisateur peut explorer 54% de la planète Terre, 94% des territoires habités, environ 175 villes, et plus de 600 centres urbains entièrement matérialisés en 3D pour la réalité virtuelle. Soyons clairs : les applications VR permettant de visiter des endroits du monde à 360° existent déjà, mais aucune n’est comparable avec ce que propose aujourd’hui Google.

L’expérience commence dans l’espace. L’utilisateur surplombe la planète bleue et peut choisir la région du globe qu’il souhaite visiter. Il suffit de pointer le contrôleur du Vive et d’appuyer sur le bouton pour voler à vive allure jusqu’au point sélectionné. Une pression du bouton permet également d’afficher un menu proposant une liste de lieux intéressants pour s’y rendre instantanément.

Google a choisi le vol comme principal moyen de locomotion au sein de l’application, car la marche à pied ou la téléportation n’auraient pas été suffisamment sensationnelles. La firme veut créer des souvenirs mémorables et un sentiment d’immersion maximal. Pour éviter la motion sickness, un mode confort permet de réduire le champ de vision pendant le vol. Ce mode peut être activé ou désactivé sur commande.

De nombreuses mises à jour et des portages en prévision

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Pour l’heure, l’expérience n’est pas encore pleinement aboutie. La qualité visuelle n’est pas toujours au rendez-vous, particulièrement au sol. Cependant, l’application sera mise à jour en continu à l’aide des données Geo.

L’équipe Google Earth VR prévoit également d’apporter de nombreuses améliorations. La fidélité visuelle fera l’objet d’améliorations, le contenu sera étendu et de nouvelles fonctionnalités seront peu à peu implémentées.

Pour le moment, seuls les utilisateurs du casque VR HTC Vive auront la chance de pouvoir voler librement d’un continent à l’autre et d’explorer toutes les richesses naturelles de notre planète. Google travaille activement sur des portages sur d’autres casques, mais ne souhaite pas communiquer davantage de détails à ce sujet pour le moment.